El castor: Toda la información sobre estos ingenieros de la naturaleza

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Los castores son una de las criaturas más conocidas y reconocibles del reino animal. Pero más allá de sus dientes torcidos y su comportamiento ocupado, ¿qué sabes realmente de ellos? Desde la navaja de su ejército suizo hasta su poder para cambiar la biodiversidad de los ecosistemas y alterar el nivel de las capas freáticas, aquí te dejo toda la información sobre los castores que podrían cambiar la forma en que piensas de ellos.

Especies de castores en el mundo

Sólo hay dos especies de castores en el mundo: el castor euroasiático y al castor norteamericano. El castor norteamericano. Estas dos especies son los únicos miembros de la familia Castoridae, ambas del género Castor.

Si bien pueden parecer similares, son tan distintos que no pueden entrecruzarse..

La principal diferencia entre las dos especies es que el castor euroasiático es un poco más grande en tamaño, con un hocico más grande y estrecho. Tienen una base más delgada y ligera que los castores norteamericanos. Los castores norteamericanos también tienden a ser más oscuros en el color de la piel.

Características del castor

El castor se considera uno de los roedores más grande del hemisferio norte, llegando a medir 79 cm solo en su cuerpo.

La cola del castor es de gran tamaño oscila entre 25 y 45 cm, su cuerpo está provisto de un pelaje grueso y corto el cual le sirve de protección, su cabeza es pequeña y puntiaguda, con unas orejas muy pequeños. Utiliza su cola para ayudar a mantener el equilibrio cuando roe los árboles. También golpeará su cola contra el agua para señalar peligro o para advertir a los depredadores.

Además posee dos incisivos característicos, que sobre salen de la mandíbula, los cuales va desgastando con la tala de árboles y comiendo, este no deja de crecer durante toda su vida, y puede llegar a clavarse en el paladar causando la muerte.

castor

Las patas delanteras del castor son cortas y fuertes, en cambio las traseras son de mayor tamaño y poseen una estructura palmeada, las cuales son fundamental para la natación, ya que su hábitat común es el agua. Cuando el castor está bajo el agua, su nariz y orejas se cierran y una membrana especial cubre sus ojos.

Los dedos de este animal poseen garras planas, las cuales le sirven para cepillar su grueso pelaje. Por otro lado, son animales de gran tamaño llegando a pesar 12 a 25 kg, aunque hay ejemplares de 40 kg.

Tiene pelo marrón oscuro en la espalda y los lados y pelo marrón claro en el pecho y el vientre. El castor impermeabiliza su grueso pelaje cubriéndolo con castóreo, una secreción aceitosa de sus glándulas olfativas. El castor tiene una capa gruesa de grasa bajo la piel que ayuda a mantenerlo caliente bajo el agua.

Hábitat del castor

Los castores viven cerca de ríos, arroyos, estanques, pequeños lagos y pantanos. Construyen refugios de palos y barro en las islas, en las orillas de los estanques o en las orillas de los lagos. Las presas de castores tienen forma de cúpula y pueden tener hasta tres metros de altura.

Los refugios de los castores tienen una gran cámara central y una o dos entradas. El suelo de la cámara está un poco por encima del agua y generalmente está cubierto de astillas de madera para absorber la humedad. Un respiradero en el refugio permite la entrada de aire fresco.

No todos los castores construyen refugios; algunos castores construyen madrigueras en las orillas de los ríos.

Se les encontrara dependiendo de la especie del castor, por ejemplo el americano se le encuentra en Canadá, Norteamérica y diversas partes de los Estados Unidos.

En cambio el castor euroasiático se le encunara en polinia, Eslovaquia, república checa, Alemania, en el rio Ródano de suiza, Austria, países bajos, Dinamarca, china, entre otros.

Alimentación del castor

Este animal es un herbívoro, por lo que se alimenta de diversas ramas, follaje y corteza de árboles, como álamo, sauce y abedul, ocasionalmente comen frutas, en especial las manzanas. El castor tiene un sistema digestivo especializado que le ayuda a digerir la corteza de los árboles.

También suelen alimentarse de diversos brotes, helechos y arbustos, al pasar tiempo en el agua llegan a comer plantas acuáticas como lo son los lirios, otro de su alimento favorito son las raíces y diversas hojas.

Reproducción del castor

Los castores se aparean de por vida, pero si uno de ellos muere, el otro encuentra otro. Esta especie alcanza su madurez sexual a los 3 años de edad para ambos sexos, por lo general la copulación se produce entre enero y febrero o entre noviembre y diciembre, según la localidad donde habite.

La hembra solo puede tener de 2 a 4 crías, y se reproducen una sola vez por año, la madre amamanta sus crías hasta los 18 meses de edad, y luego los alimenta con hojas frescas.

Las crías nacen con los ojos abiertos y con poco pelaje, estas son cuidadas por los padres y la madre solo los amamanta hasta corta edad, ya luego de los 2 años ellos buscan su independencia. Dentro de las 24 horas siguientes al nacimiento, y estarán explorando fuera del albergue con sus padres dentro de unos días, ya que cuando nacen ya pueden nadar.

Es importante mencionar que la reproducción ocurre cerca en el agua, por lo general cerca de su madriguera, en donde la madre pasa el mayor tiempo de embarazo.

Comportamiento de los castores

Los castores viven en grupos familiares o colonias. Una colonia está formada por un castor macho y hembra reproductores y sus crías. Los castores son muy territoriales y protegen sus logias de otros castores. Ellos marcan su territorio construyendo montones de barro y marcándolo con olor.

Pueden tener un impacto tanto positivo como negativo en el medio ambiente. Cuando los castores construyen presas, crean nuevos ambientes de humedales para otras especies. Estos humedales pueden ayudar a frenar la erosión, elevar el nivel freático y ayudar a purificar el agua. Los castores pueden jugar un papel importante en la sucesión.

Cuando los castores abandonan sus refugios y presas, las plantas acuáticas se apoderan del estanque. Eventualmente, los arbustos y otras plantas crecen, y el área se convertirá en un prado. Los arbustos en el prado proporcionarán suficiente sombra para permitir que las plántulas de los árboles crezcan. Una vez que los árboles crezcan, tomarán el control, y la tierra se convertirá en un área de bosque.

Las presas de castores también pueden causar problemas. Las represas pueden ralentizar el flujo de agua en los arroyos y causar la acumulación de limo, y algunas otras especies pueden perder su hábitat. Las presas también pueden causar inundaciones en las zonas bajas.

Curiosidades de los castores

Torpes en la tierra pero elegante en el agua

Los castores son nadadores rápidos y están hechos para una vida en el agua.

Los castores no son exactamente caminantes suaves. Su complexión pesada y sus piernas cortas significan que necesitan caminar de un punto A a otro B. En lugar de dejar atrás a los depredadores potenciales cuando están en la orilla, volverán al agua lo más rápido posible, donde su habilidad para nadar puede liberarlos del peligro. Sus patas traseras palmeadas actúan como aletas y sus colas planas y ovaladas funcionan como timones, ayudándoles a moverse alrededor del agua a velocidades de hasta 5 millas por hora.

Otras adaptaciones que permiten a los castores disfrutar de una vida semiacuática son las fosas nasales que se cierran herméticamente cuando nadan, el tercer párpado transparente que les permite ver bajo el agua, los músculos de las orejas para que puedan doblarlas y evitar la entrada de agua, y un pelaje grueso y graso que mantiene el agua y el frío a raya.

Los castores tienen muchos usos para sus colas planas

Muchos de nosotros ya sabemos del famoso golpe de la cola de un castor en el agua, que envía una advertencia a otros castores sobre el peligro pendiente. Y, por supuesto, la cola del castor es tan útil como un timón al nadar. Pero estos no son los únicos usos para esa cola gruesa y correosa.

Una cola tan grande y robusta resulta útil cuando el castor está en tierra. Cuando un castor se para sobre dos patas traseras para roer ramas o troncos de árboles, la cola actúa como una pata extra, ayudando al castor a equilibrarse. La cola también se puede utilizar como palanca cuando se trata de arrastrar ramas voluminosas y pesadas alrededor de la orilla o en posición en una presa.

La cola de un castor es una gran herramienta, pero hay un error común sobre cómo se usa. Contrariamente a la creencia común, los castores no usan sus colas para enyesar el lodo de sus presas.

Los castores segregan una sustancia viscosa con aroma a vainilla que se usa para dar sabor a los alimentos.

Este es quizás el hecho más extraño que oirás sobre los castores: Hacen un compuesto químico en una glándula de olor llamada sacos de ricino, localizada debajo de la cola. Es una sustancia viscosa similar a la melaza que se usa para marcar su territorio, y lo más sorprendente es que huele a vainilla.

Esta secreción, llamada castóreo, algunas veces se usa en saborizantes para alimentos como un sustituto del sabor a vainilla. A veces se añade a los cigarrillos. Sin embargo, el consumo de castóreo es muy bajo, en gran parte por la forma en que se obtiene.

El castóreo también se ha utilizado en la fabricación de perfumes, y se creía que tenía propiedades medicinales que podían ayudar a aliviar los dolores de cabeza, la fiebre, la presión arterial baja y una amplia gama de otras dolencias. Por supuesto, ahora sabemos que no es medicinal de ninguna manera.

Los castores fueron cazados hasta el punto de desaparecer

Las pieles de castor han sido muy valoradas durante siglos y han provocado el fuerte declive de las poblaciones de castores en todo el continente.

Sus pieles eran muy demandadas por la industria de la moda en Europa, y su castoreum se utilizaba para una variedad de propósitos. Pero lo que puede sorprender es hasta qué punto fueron cazados. El castor casi fue borrado del continente. Se estima que eran entre 100 y 200 millones cuando llegaron los europeos y a principios del siglo XIX ya casi se habían ido. De hecho, gran parte de la exploración occidental de Estados Unidos fue conducida por tramperos que buscaban castores después de la desaparición de las poblaciones orientales.

Hoy en día, después de importantes esfuerzos de conservación que comenzaron a mediados del siglo XX, el número se ha recuperado a un estimado de 10-20 millones.

Los castores pueden convertir los bosques en estanques y praderas

Los castores son animales industriosos y son responsables de limpiar parches de bosque en humedales y praderas. Los castores es el segundo animal que tiene la habilidad de modificar el paisaje, después de los humanos.

El hábitat preferido de un castor es uno con mucha agua, ya que así es como los castores se mantienen fuera del alcance de los depredadores. Si un castor se muda a un área boscosa que es un poco demasiado seca para su gusto, el castor simplemente se pone a trabajar cambiando el paisaje para satisfacer sus necesidades.

Al embalsar arroyos y arroyos, un castor tala el bosque y crea enormes estanques que proporcionan agua a otra vida silvestre incluso en pleno verano. Cuando salen de un área y la presa se rompe, el área inundada se seca y se convierte en un prado.

10 curiosidades más sobre los castores

  1.  Son conocidos como los arquitectos de la naturaleza, gracias a su gran capacidad de creación de sus madrigueras solo con ramas.
  2. Los castores son animales nocturnos.
  3. El ejemplar más grande a llegado a medir un metro de largo
  4.  Sus patas son de forma palmeada, es decir que poseen 5 dedos cada una.
  5. Los incisivos delanteros nunca paran de crecer, estos son usados para comer y talar árboles.
  6. Es caracterizado por su agilidad e inteligencia.
  7. Su capacidad de nado es impresionante, llegando a nadar 8km in parar.
  8. Su cola funciona como un timo en el agua.
  9. Los dientes están cubiertos de una capa naranja, los cuales los protege y evita que se rompan.
  10. Son muy atentos con sus crías, incluso en el ámbito de educación.
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