Caimán

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El caimán es conocido como yacarés los cuales tienen parentesco con los cocodrilos de la familia de los aligatóridos.

Los caimanes suelen confundirse con los cocodrilos, pero no lo son. Son animales territoriales, defienden el alimento que puedan haber obtenido a través de la caza.

Características del caimán

Tanto los machos como las hembras tienen un cuerpo “blindado” con una cola plana y musculosa. La piel de su espalda está blindada con placas óseas incrustadas llamadas osteodermos o escamas.

Tienen cuatro patas cortas; las patas delanteras tienen cinco dedos, mientras que las patas traseras tienen sólo cuatro dedos.

Los caimanes tienen un hocico largo y redondeado que tiene las fosas nasales hacia arriba en el extremo; esto permite que la respiración ocurra mientras el resto del cuerpo está bajo el agua. Los jóvenes tienen rayas amarillas brillantes en la cola; los adultos tienen rayas oscuras en la cola.

Cómo distinguir un caimán de un cocodrilo

Es fácil distinguir un caimán de un cocodrilo por los dientes.

El cuarto diente grande en la mandíbula inferior de un caimán cabe en un encaje en la mandíbula superior y no es visible cuando la boca está cerrada. Esto no sucede en los cocodrilos. Los caimanes tienen entre 74 y 80 dientes en la boca a la vez. A medida que se desgastan, son reemplazados. Un caimán puede pasar por 3.000 dientes en su vida.

caiman

Tamaño del caimán

Los caimanes machos son más grandes que las hembras. El tamaño promedio de una hembra adulta es de 2,6 metros, y el tamaño promedio de un macho es de 3,4 metros.

Los machos excepcionalmente grandes pueden alcanzar un peso de casi media tonelada.

Hábitat del caimán

El caimán americano se encuentra en los Estados Unidos desde Carolina del Norte hasta el Río Grande en Texas. Los caimanes se encuentran generalmente en ríos de agua dulce y lento movimiento. También viven en pantanos, marismas y lagos. Sólo pueden tolerar el agua salada durante breves períodos porque no tienen glándulas salinas.

Alimentación del caimán

Los caimanes son carnívoros. Tienen mandíbulas muy fuertes que pueden romper el caparazón de una tortuga. Se alimentan de peces, caracoles y otros invertebrados, aves, ranas y mamíferos que llegan al borde del agua.

Usan sus dientes afilados para agarrar y sostener a sus presas. Se tragan a las presas pequeñas enteras. Si la presa es grande, la hacen pedazos más pequeños y manejables. Si es muy grande, lo morderán, y luego girarán en el eje largo de sus cuerpos para arrancar los pedazos fácilmente tragados.

Estructura social del caimán

Los caimanes hembras generalmente permanecen en un área pequeña. Los machos pueden ocupar áreas de más de dos millas cuadradas. Tanto los machos como las hembras extienden su área de distribución durante la temporada de reproducción.

Los caimanes jóvenes permanecen en el área donde son incubados y donde su madre los protege. Después de dos o tres años, abandonan el área en busca de comida o cuando son expulsados por caimanes más grandes.

Reproducción y desarrollo del caimán

Tanto los machos como las hembras alcanzan la madurez sexual cuando miden aproximadamente 1,8 metros de largo, una longitud que se alcanza entre los 10 y los 12 años.

La reproducción tiene lugar durante la noche en aguas poco profundas. Los machos rugen para atraer a las hembras y alejar a otros machos. El macho rodea a la hembra y monta. El cortejo comienza en abril, y el apareamiento suele tener lugar a principios de mayo.

Después del apareamiento, la hembra construye un nido de vegetación. El nido puede medir de 2 a 3 metros de diámetro y de 0,5 a 1 metro de altura.

Luego, a finales de junio y principios de julio, la hembra pone de 35 a 50 huevos. Algunas hembras pueden poner hasta 90 huevos. Los huevos se cubren de vegetación y eclosionan después de un período de incubación de 65 días.

El sexo de los caimanes juveniles está determinado por la temperatura del nido. Las hembras producen temperaturas de 31º C  o menos. Los machos producen una temperatura de 32º C o más.

Los nidos de cocodrilo a veces son utilizados por otros reptiles para su propia deposición e incubación de huevos.

Hacia finales de agosto, los jóvenes caimanes comienzan a hacer ruidos agudos desde el interior del huevo. Esto le permite a la madre saber que es tiempo de remover el material de anidación.

Cuando el caimán bebé eclosiona, mide alrededor de 15 a 20 centímetros. Los caimanes recién nacidos viven en pequeños grupos, llamados “vainas”. Alrededor del 80 por ciento de los caimanes jóvenes son víctimas de depredadores como aves, mapaches, gatos monteses, nutrias, serpientes, lubinas grandes y caimanes grandes.

Las hembras defienden agresivamente a sus crías durante estos primeros años. Los cocodrilos son una de las pocas órdenes de reptiles que ofrecen atención materna a sus crías. Los juveniles crecen alrededor de un pie al año.

Hábitos de sueño del caimán

Un aspecto interesante de la biología de los caimanes es que, aunque no hibernan, pasan períodos de latencia cuando el clima se vuelve frío.

Excavan una depresión llamada “agujero de caimán” a lo largo de una vía fluvial para ser utilizada cuando baja la temperatura estacional. En áreas donde el nivel del agua fluctúa, los caimanes se excavan en huecos en el lodo, que se llenan de agua.

Estos túneles pueden tener una longitud de hasta 20 m  y proporcionan protección durante climas extremadamente calurosos o fríos. Muchos otros animales también usan estas madrigueras después de que su constructor las abandona.

Duración de vida del caimán

Los caimanes viven unos 50 años en la naturaleza. Debido a su gran tamaño, los caimanes están a salvo de la excreción de depredadores.

La piel del Caimán

Todos los caimanes cuando se habla de su piel, se dice que varían según su especie y poseen escamas ásperas

La mayoría de los caimanes pueden tener tonalidades verdosas y ser grises o negras.  Sus vientres sin protección ósea muestran un color diferente al resto del cuerpo, van desde color amarillo al gris y el blanco.

 Su lomo está cubierto por una especie de coraza formada por placas oseas que ademas de tener varias funcionen suelen a confundirse con su esqueleto o escamas denominadas osteodermos.

En tal sentido, los osteodermos del caimán, además de protegerlo, actúan como acumuladores del calor que brindan los rayos solares.

Al momento que estas placas óseas se calientan, suelen distribuir el calor por todo el cuerpo, para que el animal puede realizar sus actividades diarias y su metabolismo corporal.

Los colores de la coraza de los caimanes pueden ser distintos dependiendo de cada especie.

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